Une nouvelle Ă©tude rĂ©vèle l’illusion astronomique de la planète Vulcain

une nouvelle etude revele lillusion astronomique d 1 0 23361

Sommaire

Pat Brennan
28 mai 2024

Les amateurs de science-fiction et les passionnĂ©s d’astronomie ont de quoi s’Ă©merveiller et mĂ©diter avec cette nouvelle dĂ©couverte renversante. Imaginez-vous, en tant que fan de l’univers de Star Trek, apprenant que la fameuse planète d’origine de Spock, Vulcain, n’existe en rĂ©alitĂ© pas. Oui, vous avez bien lu. Une rĂ©cente Ă©tude a rĂ©vĂ©lĂ© que ce que nous pensions ĂŞtre une planète en orbite autour de l’Ă©toile 40 Eridani A n’Ă©tait qu’une illusion astronomique. Cette trouvaille bouleverse non seulement les attentes des fans mais Ă©galement les mĂ©thodes de dĂ©tection de planètes extrasolaires. Dans cet article, nous allons plonger dans les dĂ©tails de cette illusion fascinante et explorer les implications scientifiques de cette dĂ©couverte surprenante.

La découverte

Il y a quelques annĂ©es, en 2018, une vague d’excitation a dĂ©ferlĂ© sur la communautĂ© scientifique et les fans de Star Trek. Une planète potentielle avait Ă©tĂ© dĂ©tectĂ©e en orbite autour de l’Ă©toile 40 Eridani A, connue dans l’univers de Star Trek comme l’Ă©toile hĂ´te de Vulcain, la planète natale du lĂ©gendaire Mr. Spock. Mais cette dĂ©couverte, bien que prometteuse, a rapidement Ă©tĂ© mise en doute par d’autres chercheurs. Il s’avère aujourd’hui que ces doutes Ă©taient justifiĂ©s. Des mesures de prĂ©cision utilisant un instrument NASA-NSF installĂ© au sommet du Kitt Peak en Arizona ont rendu la planète Vulcain encore plus fictive qu’elle ne l’Ă©tait dĂ©jĂ .

Les faits clés

La dĂ©tection possible d’une planète autour de 40 Eridani A avait suscitĂ© beaucoup d’enthousiasme lorsque l’annonce a Ă©tĂ© faite en 2018. Cependant, cinq ans plus tard, la situation a changĂ©. Les scientifiques ont utilisĂ© des mesures de prĂ©cision pour rĂ©examiner cette dĂ©tection. Grâce Ă  un instrument de haute prĂ©cision, NEID, il a Ă©tĂ© confirmĂ© que ce que l’on prenait pour des signes de la planète Vulcain n’Ă©tait en rĂ©alitĂ© qu’une illusion crĂ©Ă©e par les pulsations et les secousses de l’Ă©toile elle-mĂŞme.

Article complĂ©mentaire   Les cas de cancer pourraient augmenter de 77% d'ici 2050, alerte l'OMS

Les détails

Pour comprendre cette dĂ©couverte, il est important de connaĂ®tre les deux mĂ©thodes principales de dĂ©tection des exoplanètes : la mĂ©thode du transit et la mĂ©thode de la vitesse radiale. La mĂ©thode du transit consiste Ă  observer la minuscule baisse de lumière stellaire lorsqu’une planète passe devant son Ă©toile. Cette mĂ©thode a permis de dĂ©tecter la majoritĂ© des exoplanètes connues. Cependant, la mĂ©thode de la vitesse radiale joue Ă©galement un rĂ´le crucial, particulièrement pour les systèmes oĂą les planètes ne transitent pas le disque stellaire depuis notre point de vue sur Terre.

La mĂ©thode de la vitesse radiale mesure les lĂ©gères variations de la lumière stellaire causĂ©es par les « oscillations » de l’Ă©toile elle-mĂŞme, tirĂ©es par la gravitĂ© des planètes en orbite. Mais cette mĂ©thode peut ĂŞtre dĂ©licate pour les planètes de petite taille. MĂŞme les scientifiques qui ont initialement dĂ©tectĂ© la planète HD 26965 b (souvent comparĂ©e Ă  Vulcain) avaient averti qu’il pourrait s’agir de simples « tremblements » de l’Ă©toile imitant la prĂ©sence d’une planète. Ils avaient trouvĂ© des preuves d’une « super-Terre », plus grande que la Terre mais plus petite que Neptune, en orbite de 42 jours autour d’une Ă©toile semblable au Soleil situĂ©e Ă  environ 16 annĂ©es-lumière de nous. La nouvelle analyse, utilisant des mesures de vitesse radiale de haute prĂ©cision qui n’Ă©taient pas disponibles en 2018, a confirmĂ© que ces prĂ©cautions Ă©taient bien fondĂ©es.

Le malheur pour les fans de Star Trek provient d’un instrument appelĂ© NEID, une rĂ©cente addition au complexe de tĂ©lescopes de l’Observatoire national de Kitt Peak. NEID, comme d’autres instruments de vitesse radiale, repose sur l’effet Doppler : les dĂ©calages dans le spectre lumineux d’une Ă©toile qui rĂ©vèlent ses mouvements oscillants. En examinant le signal supposĂ© de la planète Ă  diffĂ©rentes longueurs d’onde de lumière Ă©mise par les diffĂ©rentes couches de la surface extĂ©rieure de l’Ă©toile, ou photosphère, des diffĂ©rences significatives entre les mesures individuelles de longueur d’onde ont Ă©tĂ© trouvĂ©es. Cela signifie que le signal de la planète est en rĂ©alitĂ© le scintillement de quelque chose Ă  la surface de l’Ă©toile qui coĂŻncide avec une rotation de 42 jours. Il pourrait s’agir du bouillonnement des couches plus chaudes et plus froides sous la surface de l’Ă©toile, appelĂ© convection, combinĂ© Ă  des caractĂ©ristiques de surface comme des taches et des « plages », des rĂ©gions brillantes et actives. Les deux peuvent altĂ©rer les signaux de vitesse radiale de l’Ă©toile.

Article complĂ©mentaire   L'aspartame : un doux poison au cĹ“ur de nos aliments

Fun facts

MĂŞme la destruction de Vulcain a Ă©tĂ© envisagĂ©e dans l’univers de Star Trek. Vulcain a Ă©tĂ© identifiĂ© pour la première fois comme la planète natale de Spock dans la sĂ©rie tĂ©lĂ©visĂ©e originale des annĂ©es 1960. Mais dans le film de 2009, « Star Trek », un mĂ©chant Romulan nommĂ© Nero utilise un trou noir artificiel pour dĂ©truire le monde natal de Spock.

Les découvreurs

Une Ă©quipe de scientifiques dirigĂ©e par l’astronome Abigail Burrows du Dartmouth College, et anciennement du Jet Propulsion Laboratory de la NASA, a publiĂ© un article dĂ©crivant ce nouveau rĂ©sultat. L’article intitulĂ© « La mort de Vulcain : NEID rĂ©vèle que le candidat planĂ©taire en orbite autour de HD 26965 est une activitĂ© stellaire » a Ă©tĂ© publiĂ© dans le journal The Astronomical Journal en mai 2024. (Note : HD 26965 est une dĂ©signation alternative pour l’Ă©toile, 40 Eridani A.)

L’illusion astronomique de Vulcain nous rappelle Ă  quel point l’univers est complexe et mystĂ©rieux. Bien que cette dĂ©couverte puisse sembler dĂ©cevante pour les fans de Star Trek, elle reprĂ©sente une avancĂ©e significative dans notre comprĂ©hension des Ă©toiles et des planètes. Grâce Ă  des instruments de haute prĂ©cision comme NEID, nous pouvons dĂ©sormais distinguer plus clairement les vĂ©ritables planètes des illusions crĂ©Ă©es par les secousses stellaires. La quĂŞte de nouvelles planètes continue, et chaque dĂ©couverte nous rapproche un peu plus de comprendre les merveilles de notre univers.

La vérité derrière les étoiles

Retour en haut